Notícies

Directori de Notícies

08.02.2017 (IEEC)

Gaia, a la recerca de nous asteroides

Tot i que és conegut sobretot per estudiar les estrelles i cartografiar la Via Làctia en tres dimensions, el satèl·lit Gaia de l’Agència Espacial Europea té molt més que oferir. Per exemple, ens permet comprendre millor els asteroides que poblen el sistema solar. I ara, per primera vegada, no només ens ofereix informació crucial per comprendre millor els asteroides ja descoberts, sinó que ha començat a buscar asteroides fins ara desconeguts per als astrònoms.


Asteroid_Gaia-606


 


Asteroide Gaia 606


Des que comencessin les seves operacions científiques en 2014, Gaia ha tingut un important paper en la nostra comprensió dels objectes del Sistema Solar. Encara que el seu principal objectiu no era aquest, sinó cartografiar uns mil milions de estrelles -aproximadament l’1% de les que poblen la nostra galàxia-, aquest ha estat un fabulós ‘efecte secundari’ de la seva tasca. Gràcies a les observacions d’asteroides coneguts per part de Gaia, comptem amb dades per caracteritzar les òrbites i les propietats físiques d’aquests cossos rocosos amb una precisió sense precedents.


“Tots els asteroides estudiats fins al moment ja eren coneguts per la comunitat astronòmica”, explica Paolo Tanga, científic planetari de l’Observatori de la Costa Blava, França, i responsable de processar les observacions del Sistema Solar.


Procés d’identificació d’asteroides


Aquests asteroides es detecten, en forma de punts, entre les dades de Gaia d’una determinada imatge per, poc després, no aparèixer en una imatge posterior. Això suggereix que es tracta d’objectes movent-se a gran velocitat a les rodalies d’estrelles més distants.


Un cop identificats, els objectes observats en les dades de Gaia es comparen amb les òrbites d’asteroides coneguts per saber de què asteroide es tracta exactament. En paraules de Tanga, ara s’estan detectant per primera vegada “objectes en moviment que no coincideixen amb cap estrella ni asteroide catalogat”.


Gaia_Asteroid_detections


 


Detecció d’asteroides per part de Gaia


El procés d’identificació d’asteroides en les dades de Gaia comença amb el programari Initial Data Processing (RDT), el codi ha estat desenvolupat principalment a la Universitat de Barcelona i s’executa en el Centre de Processament de Dades de l’ESAC, a Espanya.


Aquest programari compara diferents mesures realitzades en una àrea concreta i mostra objectes detectats que no apareixien en observacions prèvies d’aquesta àrea. És probable que no es tracti d’estrelles, sinó d’objectes que es mouen per davant del camp de visió de Gaia en el Sistema Solar. Un cop detectats, les seves característiques se sotmeten a un procés de programari en el Centre Nacional d’Estudis Espacials francès (CNES) a Tolosa, dedicat a aquest tipus d’objectes. Així, les dades d’origen es comparen amb tots els cossos menors del Sistema Solar i, si no es troben coincidències, es tractarà d’un asteroide completament nou o d’un asteroide detectat prèviament, però l’òrbita no s’havia caracteritzat fins al moment.


Tot i que els assajos han demostrat que Gaia té gran valor per identificar asteroides, fins ara existien importants obstacles que impossibilitaven el seu descobriment. Per exemple, hi ha àrees del cel tan densament poblades que el programari RDT té moltes dificultats per comparar les observacions d’una determinada estrella. Si el programari falla, s’acaba processant un gran nombre de falses coincidències entre els objectes del Sistema Solar, contaminant les dades amb falsos asteroides i dificultant enormement la detecció de nous.


“Al principi ens frustrava veure la gran quantitat d’errors de coincidència en les dades” reconeix Benoit Carry, de l’Observatori de la Costa Blava, França, i responsable de seleccionar els candidats a alertes de Gaia-. No obstant això, hem dades amb formes de filtrar aquests errors … i funcionen! Gaia ja ha trobat un asteroide que no havia estat gairebé observat fins al moment”.


Asteroide Gaia 606


L’asteroide en qüestió, batejat inicialment amb el nom de Gaia-606, va ser descobert a l’octubre de 2016, quan les dades de Gaia van mostrar una tènue font de moviment. Immediatament, els astrònoms es van posar en marxa i van aconseguir predir la nova posició de l’asteroide vist des de la Terra al llarg de diversos dies. A continuació, des de l’Observatori de Haute-Provence, França, William Thuillot i els seus col·legues Vincent Robert i Nicolas Thouvenin (Observatori de París / IMCCE) van poder orientar un telescopi cap a les posicions predites i demostrar que realment es tractava d’un asteroide l’òrbita no coincidia amb cap objecte del Sistema Solar prèviament catalogat.


Asteroid_search_region_node_full_image_2


 


Regió de recerca d’asteroides


No obstant això, tot i no figurar a cap catàleg, a l’estudiar detalladament la nova òrbita es va veure que ja existia alguna observació aïllada de l’objecte en qüestió. Això no és una cosa inusual en el cas de nous descobriments, atès que, tal com ha succeït amb l’asteroide Gaia-606 (ara rebatejat 2016 UV56), objectes aparentment nous després resulten ser objectes ja detectats, però les observacions anteriors no havien permès cartografiar les seves òrbites.


“En realitat es tracta d’un asteroide que encara no apareix en cap catàleg, així que és un descobriment fantàstic -assenyala Thuillot- Tot i que no podem afirmar que sigui el primer descobriment com a tal d’un asteroide per part de Gaia, hem estat molt a prop d’això i això ens demostra que estem a punt de descobrir un objecte mai abans vist gràcies a Gaia “.


Més informació a la pàgina web de l’ESA: http://sci.esa.int/gaia/58706-gaia-turns-its-eyes-to-asteroid-hunting/